Op vakantie met Branson!

Je hebt zomervakantie en bent toe aan een paar weken weg. Vrienden van je reizen af naar het zuiden om de tropische temperaturen mee te pakken, je familie heeft een citytrip door Scandinavië gepland, en jij? Jij cirkelt de komende dagen om de aarde heen… Ruimtetoerisme!

Het lijkt toekomstmuziek, maar ruimtetoerisme is dichterbij dan je denkt. De Britse multimiljonair Richard Branson (oprichter van onder andere platenlabel Virgin Records) richtte in 2004 Virgin Galactic op. Hiermee probeert hij ruimtetoerisme goedkoop en toegankelijk te maken. Voor ongeveer 200.000 dollar kan je mee. In de toekomst hoopt Branson vluchten aan te kunnen bieden voor 10.000 dollar.

Branson was niet de eerste die zich bezighield met toeristische uitstapjes buiten onze atmosfeer. Sinds 2001 zijn er zeven mensen geweest die op vakantie gingen naar het International Space Station (ISS). Zij betaalden wel iets meer: zo’n twintig tot 35 miljoen dollar. Ze vlogen mee met de Russische Sojoez-raketten. Hoewel zo’n tripje voor ‘de gewone mens’ al onbetaalbaar is, leek het er in 2009 op dat ruimtetoerisme van de baan was: het ISS sloot zijn deuren voor toeristische uitstapjes.

De Britse multimiljonair heeft daarom zelf een spaceshuttle laten bouwen. SpaceShipOne maakte in 2004 een testvlucht en slaagde er in de ruimte in te komen. In maart 2010 maakte Branson’s nieuwe creatie, de Virgin Galactic SpaceShip Enterprise (VSS Enterprise), zijn eerste testvlucht; nog niet op zichzelf, maar vastgekoppeld aan een groter vliegtuig. De VSS Enterprise haalde toen nog lang de ruimte niet, maar de eerste stap was wel gezet. Inmiddels is SpaceShipTwo ook in de maak.

De ruimteschepen van Branson zijn nog niet erg milieubewust. Zo’n schip verbruikt natuurlijk een hoop brandstof. Milieu-organisaties hebben dan ook een hoop kritiek op dit soort toeristische avonturen.

Goed, het zal nog wel even duren voordat je echt op vakantie kunt naar de ruimte. Zolang je geen loterij wint, een flinke erfenis krijgt of gewoon heel rijk bent, is het veel te duur. Zelfs tienduizend dollar is voor de gemiddelde Nederlander nog ver buiten bereik. Maar hoe veel leuker zou het zijn om eens sterren te kijken vanuit een ruimteschip, in plaats van liggend in het gras in de achtertuin?